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Centenaire 1914-1918 à Savenay

1917-1919 : l’Amérique soignait ses blessés à l’École normale de Savenay

Dès le 30 juin 1917, les Sammies installent un hôpital à Savenay. Selon les historiens qui ont fait parler les archives, 90 000 soldats blessés ou malades y ont séjourné. Trois questions à Paul et Odette Guibert, historiens locaux *

Pourquoi les Américains ont-ils choisi Savenay pour implanter leur hôpital ?
Des rencontres entre les autorités américaines et françaises ont lieu lors de l’entrée en guerre des États-Unis pour déterminer les lieux de débarquement et d’implantation des troupes. Le maire de Savenay, François Texier, expose des arguments déterminants : Savenay est en liaison directe par le train et la route avec Saint-Nazaire, Nantes, Paris et Brest. Un établissement neuf, l’école normale d’instituteurs, pourvu du confort moderne (service d’eau, douches, électricité, et téléphone) accueille depuis 1914 un hôpital militaire français de 300 lits.
Un immense ensemble d’hôpitaux s’installe à Savenay, appelé Base Hospital 8, puis Base Hospital 69. Un important centre de convalescence de 5 200 lits accueille ceux qui pourront retourner au combat.
L’hôpital américain, dirigé par un jeune médecin de 32 ans, le colonel Wibb E Cooper, est le seul établissement à trier les blessés et malades et décider de leur rapatriement, de 1917 à 1919.

Qu’y soigne-t-on ?
Les maladies contagieuses (tuberculose, diphtérie, typhoïde, oreillons, grippe et autres)les maladies vénériennes, les brûlures internes et externes des gazés. De nombreux dentistes pratiquent des opérations maxillo-faciales. Mais surtout, Savenay reçoit dans un important service d’orthopédie, des blessés à rééduquer, réopérer ou amputer. Après l’armistice de novembre 1918, 72 chirurgiens orthopédistes exercent à Savenay. Environ 3 000 soldats y ont été amputés.
Un hôpital neuropsychiatrique accueille les névrosés de guerre, malades mentaux, blessés du système nerveux. Environ 90 000 blessés et malades sont passés par Savenay. Même les habitants du canton sont soignés dans la partie hôpital civil, au couvent des Cordeliers. Les médecins se déplaçaient à domicile gratuitement. Les habitants étaient également conviés aux différentes manifestations et animations (cinéma, théâtre, sports, cabaret, et jazz-band).

Quelles infrastructures nouvelles sont nécessaires ?
Les locaux et les infrastructures s’avèrent de suite insuffisants. Un immense chantier s’ouvre dès l’été 1917. 734 ha sont réquisitionnés dans la commune pour les besoins de l’hôpital et plus de 200 dans les communes voisines. De 300 lits, la capacité d’accueil passe rapidement à 500, 25 000 lits en 1919.
Un important barrage va être édifié en quatre mois pour satisfaire les énormes besoins en eau, un château d’eau en forme de moulin sans ailes sera alors construit. Ces éléments subsistent. Les historiens s’accordent à dire que 14 000 à 16 000 lits ont été occupés à Savenay qui compte alors environ 3 000 habitants dont 2 000 en ville contre 20 000 personnes d’origine étrangère.

* Membre de l’Association d’histoire du lycée de Savenay (AHLS), ce couple de retraités, passionné d’histoire a d’abord collaboré à une exposition sur l’histoire des établissements scolaires de Savenay, devenus lycée Jacques-Prévert. Il y retraçaient brièvement la parenthèse américaine (1917-1919). Un membre de l’association s’est passionné pour la recherche de documents d’archives américains. Ils s’y sont associés en classant, traduisant et croisant ces sources, inexplorées jusqu’en 2008 (lire ci-contre en Malville).

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